Catatumbo : Cet orage vénézuélien qui dure 6 mois par an

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Comme tout phénomène aussi extraordinaire, celui-ci possède sa propre légende. On raconte qu’en 1595, le navigateur et féroce corsaire anglais Francis Drake (1540-1596) attaqua le port de Maracaïbo au Venezuela. Cet assaut aurait pu être un succès si la lumière des éclairs n’avait pas révélé leur présence. Les autorités espagnoles ont ainsi pu être prévenues et ils réussirent à repousser ces mécréants. Cette lumière a permis de nommer ce phénomène le « phare de Maracaibo » et a longtemps servi de repères pour les marins.

Cet orage est possible grâce aux conditions particulières du milieu. Les lagunes exposées au soleil provoquent de fortes évaporations. La décomposition des algues et autres matières organiques forme du méthane qui s’évapore en même temps que l’eau. Les vapeurs sont entrainées par les alizés du nord, un vent régulier de basse altitude, vers la cordillère des Andes. Elles gagnent alors en altitude et rencontrent l’air froid de la chaîne de montagnes. La vapeur se condense en particules de glace. À titre d’information, la condensation désigne bien le passage d’un élément de l’état gazeux à solide. Son utilisation au quotidien pour parler de la liquéfaction de la vapeur d’eau sur une vitre par exemple est un abus de langage.

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Les chocs répétés entre les particules de glace causés par les vents verticaux font qu’elles échangent des électrons. Cette différence de charge crée des éclairs intra-nuageux, c’est-à-dire au sein du nuage. En temps normal l’air est un isolant électrique qui permet de limiter les orages, mais cette propriété est atténuée par la présence du méthane qui peut s’ioniser et faciliter l’échange d’électrons. Normalement, celui-ci se décompose dans l’atmosphère lorsqu’il est soumis aux rayons ultraviolets, ce qui n’est plus le cas quand le soleil se couche. C’est pourquoi cet orage n’a lieu que la nuit.

https://www.youtube.com/watch?v=yyWkLsdJjPI#t=50

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 Il dure environ 8 heures par nuit et jusqu’à 10 heures avec en moyenne 450 éclairs par heure ! Les éclairs sont 5 fois plus puissants que lors d’un orage classique. Ils sont par ailleurs visible jusqu’à 400 km de distance. Au total, ce sont pas moins de 1,6 million de décharges de 100 000 à 300 000 ampères (contre environ 30 000 ampères pour une foudre classique) qui se produisent chaque année ! Rien que ça !!!

 

De plus, il est possible de profiter de ce spectacle sans faire souffrir nos chers tympans. Il y a bien du tonnerre, mais ces éclairs se forment à plus de 7 km d’altitude. Il est donc possible d’assister à ce ballet d’échange d’électrons, le tout en écoutant une musique romantique en serrant son cher et tendre (ou sa chère et tendre) dans ses bras pour le (ou la) rassurer.

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Author: phil good

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